À medida que surtos do novo coronavírus que surgiram na China continuam a se espalhar em mais de 100 países – principalmente nos que estão passando pelo inverno – uma das maiores perguntas não respondidas é como ele se comportará no clima mais quente.

Como a gripe, a nova doença é uma infecção respiratória pertencente a uma família de vírus que normalmente sobrevive mais tempo em ambientes mais frios. A maioria das pessoas apresenta apenas sintomas leves ou moderados, como febre e tosse, mas adultos mais velhos e pessoas com problemas de saúde existentes podem ter doenças mais graves, incluindo pneumonia.

O vírus atingiu todos os continentes, exceto a Antártica, mas ainda não causou grandes surtos no Hemisfério Sul. Algumas perguntas importantes sobre como o vírus pode se comportar assim que a temperatura subir:

O VÍRUS RETIRARÁ EM TEMPO QUENTE?

Ninguém sabe. O novo coronavírus foi identificado apenas no final de dezembro e a maioria dos cientistas diz que simplesmente não existem dados que sugiram que os casos do COVID-19 começarão a declinar em dias mais quentes.

“Temos que assumir que o vírus continuará a ter capacidade de se espalhar, e é uma falsa esperança dizer que sim, apenas desaparecerá no verão como a gripe”, disse o Dr. Michael Ryan, chefe de emergências da Organização Mundial da Saúde.

O Dr. Dale Fisher, consultor sênior de doenças infecciosas da Universidade Nacional de Cingapura, também não estava convencido de que o clima quente retardaria significativamente sua propagação.

“Talvez depois de alguns anos de existência e a maioria do mundo já tenha passado, talvez isso se torne um padrão mais parecido com a gripe”, disse ele. “Como não temos imunidade natural para isso, somos todos muito mais vulneráveis, independentemente do clima.”

Mohammad Sajadi, professor associado de medicina da Universidade de Maryland, acredita que o clima possa desempenhar um papel. Ele e colegas descobriram uma semelhança impressionante de temperatura entre regiões com surtos sustentados de COVID-19: entre 5 e 11 graus Celsius (41 e 52 graus Fahrenheit).

“Se estivermos certos sobre a sazonalidade, isso poderia ajudar com a vigilância e outras medidas de saúde pública”, disse Sajadi.

COMO OS VÍRUS RELACIONADOS SE COMPORTAM?

O novo vírus está geneticamente relacionado ao SARS e MERS. A Síndrome Respiratória Aguda Grave surgiu pela primeira vez na China no final de 2002 e, no final, adoeceu cerca de 8.000 pessoas em todo o mundo antes de ser declarada contida em julho de 2003.

Mas a chegada do verão não foi o que parou a SARS. Medidas extraordinárias que incluíam o desligamento de viagens de epicentros na Ásia e no Canadá e o abate em massa de civetas de palma que espalharam a doença para os seres humanos foram amplamente creditados por conter a doença.

Embora a transmissão da Síndrome Respiratória do Oriente Médio nunca tenha sido totalmente interrompida, sua disseminação para camelos por seres humanos é principalmente esporádica, provocando surtos limitados desde que foi identificada em 2012.

“Acho que não há nada que possamos dizer sobre a sazonalidade e o coronavírus com base no que vimos com SARS e MERS”, disse Michael Osterholm, diretor do Centro de Pesquisa e Política de Doenças Infecciosas da Universidade de Minnesota. “Eu estive na península Arábica quando o MERS está se espalhando em um calor de 110 graus (43 graus Celsius)”, disse ele.

POR QUE O VÍRUS NÃO CAUSOU A EPIDEMIA DO HEMISFÉRIO DO SUL?

Pode ser cedo demais; as pandemias passadas às vezes levam meses para chegar a todos os países do mundo.

A vigilância também pode ser um problema. Os sintomas do COVID-19 são semelhantes aos de várias outras doenças, incluindo gripe, sarampo e malária, portanto, detectar casos do novo vírus é um desafio.

Benjamin Cowling, chefe da Divisão de Epidemiologia e Bioestatística da Escola de Saúde Pública da Universidade de Hong Kong, disse suspeitar que existem surtos mais amplos em países que já confirmaram casos, como Tailândia e Vietnã.

“Acreditamos que a maioria dos países tipicamente quentes não está testando tão agressivamente quanto alguns dos mais frios”, disse ele.

Cowling também disse que o comportamento das pessoas nos ambientes de inverno provavelmente está causando algum efeito.

“As pessoas são mais propensas a passar o tempo em ambientes fechados com um tempo mais frio do que no verão”, disse ele. “Mais tempo dentro de casa significa que é mais provável que as pessoas estejam nas mesmas salas juntas e, assim, sejam infectadas”.

Sajadi, o professor que descobriu as semelhanças de temperatura, reconheceu que as epidemias são influenciadas por inúmeros fatores, mas supôs que países com clima mais frio podem ser mais afetados pelo coronavírus, observando que mesmo partes do sul de países com grandes surtos, como Itália e Irã, não são afetadas foi atingido tão gravemente.

Mas, segundo Cowling, é improvável que temperaturas mais altas parem completamente a propagação contínua do vírus.

“Acho que não podemos contar com a parada no verão. Pode desacelerar, mas não será interrompido”, afirmou. “Nesse ritmo, esperaríamos que todos os países do mundo tivessem casos em cerca de nove meses – estamos indo nessa direção agora”.

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