Enquanto as autoridades de saúde de todo o mundo pressionam para conseguir mais ventiladores para tratar pacientes com coronavírus, alguns médicos estão deixando de usar os aparelhos respiratórios quando podem.

O motivo: alguns hospitais relataram taxas de mortalidade incomumente altas para pacientes com coronavírus em ventiladores, e alguns médicos temem que as máquinas possam estar prejudicando certos pacientes.

Os tratamentos em evolução destacam o fato de que os médicos ainda estão aprendendo a melhor maneira de gerenciar um vírus que surgiu há apenas alguns meses. Eles contam com dados anedóticos em tempo real, em meio a uma enxurrada de pacientes e escassez de suprimentos básicos.

Ventiladores mecânicos injetam oxigênio em pacientes cujos pulmões estão falhando. O uso das máquinas envolve sedar um paciente e enfiar um tubo na garganta. As mortes nesses pacientes doentes são comuns, não importando o motivo pelo qual precisam de ajuda respiratória.

De um modo geral, 40% a 50% dos pacientes com problemas respiratórios graves morrem enquanto estão em ventiladores, dizem os especialistas. Mas 80% ou mais dos pacientes com coronavírus colocados nas máquinas na cidade de Nova York morreram, dizem autoridades estaduais e municipais.

Taxas de mortalidade acima do normal também foram relatadas em outros lugares dos EUA, disse o Dr. Albert Rizzo, diretor médico da Associação Americana de Pulmão.

Relatórios semelhantes surgiram da China e do Reino Unido. Um relatório do Reino Unido colocou esse número em 66%. Um estudo muito pequeno em Wuhan, a cidade chinesa onde a doença surgiu pela primeira vez, disse que 86% morreram.

O motivo não está claro. Pode ter a ver com o tipo de forma que os pacientes tinham antes de serem infectados. Ou pode estar relacionado ao quão doentes eles ficaram quando foram colocados nas máquinas, disseram alguns especialistas.

Mas alguns profissionais de saúde se perguntam se os ventiladores podem realmente piorar a situação em certos pacientes, talvez acendendo ou agravando uma reação prejudicial do sistema imunológico.

Isso é especulação. Mas especialistas dizem que os ventiladores podem danificar o paciente ao longo do tempo, pois o oxigênio de alta pressão é forçado a entrar nos pequenos sacos de ar nos pulmões do paciente.

“Sabemos que a ventilação mecânica não é benigna”, disse o Dr. Eddy Fan, especialista em tratamento respiratório do Hospital Geral de Toronto. “Uma das descobertas mais importantes nas últimas décadas é que a ventilação médica pode piorar a lesão pulmonar – por isso, precisamos ter cuidado ao usá-la.”

Os perigos podem ser aliviados limitando a quantidade de pressão e o tamanho das respirações emitidas pela máquina, disse Fan.

Mas alguns médicos dizem que estão tentando manter os pacientes fora dos ventiladores o maior tempo possível e recorrendo a outras técnicas.

Apenas algumas semanas atrás, na cidade de Nova York, pacientes com coronavírus que vinham muito doentes eram rotineiramente colocados em ventiladores para mantê-los respirando, disse o Dr. Joseph Habboushe, médico de medicina de emergência que trabalha nos hospitais de Manhattan.

Mas, cada vez mais, os médicos estão tentando outras medidas primeiro. Um deles é fazer com que os pacientes se encontrem em posições diferentes – inclusive no estômago – para permitir que diferentes partes do pulmão se arejem melhor. Outro está dando aos pacientes mais oxigênio através de tubos nasais ou outros dispositivos. Alguns médicos estão experimentando adicionar óxido nítrico à mistura, para ajudar a melhorar o fluxo sanguíneo e o oxigênio nas partes menos danificadas dos pulmões.

“Se conseguirmos melhorá-los sem intubá-los, é mais provável que eles tenham um resultado melhor – pensamos”, disse Habboushe.

Ele disse que essas decisões são separadas das preocupações de que não haja ventiladores suficientes disponíveis. Mas isso também é uma preocupação, acrescentou Habboushe.

Há relatos generalizados de que pacientes com coronavírus costumam usar ventiladores por muito mais tempo do que outros tipos de pacientes, disse o Dr. William Schaffner, especialista em doenças infecciosas da Universidade Vanderbilt.

Especialistas dizem que pacientes com pneumonia bacteriana, por exemplo, podem estar em um ventilador por não mais que um dia ou dois. Mas é comum os pacientes com coronavírus estarem em um ventilador “sete dias, 10 dias, 15 dias e eles estão morrendo”, disse o governador de Nova York, Andrew Cuomo, quando questionado sobre as taxas de mortalidade por ventilador durante uma entrevista coletiva sobre Quarta-feira.

Essa é uma razão para as preocupações de que os ventiladores possam crescer em falta. Os especialistas temem que, à medida que os casos aumentem, os médicos sejam forçados a tomar decisões terríveis sobre quem vive e quem morre, porque eles não têm máquinas suficientes para cada paciente que precisa de um.

O comissário de saúde do estado de Nova York, Dr. Howard Zucker, disse na quarta-feira que as autoridades estão analisando outras possíveis terapias que podem ser administradas anteriormente, mas acrescentaram “isso é tudo experimental”.

O novo vírus é um membro da família dos coronavírus que pode causar resfriados e doenças mais graves. As autoridades de saúde dizem que ela se espalha principalmente a partir de gotículas quando uma pessoa infectada tosse ou espirra. Não existe tratamento medicamentoso comprovado ou vacina contra ele.

Especialistas acham que a maioria das pessoas infectadas não sofre nada pior do que doenças desagradáveis, mas leves, que podem incluir febre e tosse.

Mas cerca de 20% – muitos deles adultos mais velhos ou pessoas enfraquecidas por condições crônicas – podem ficar muito mais doentes. Eles podem ter problemas para respirar e sofrer dores no peito. Seus pulmões podem ficar inflamados, causando uma condição perigosa chamada síndrome do desconforto respiratório agudo. Estima-se que 3% a 4% podem precisar de ventiladores.

“O ventilador não é terapêutico. É uma medida de apoio enquanto esperamos que o corpo do paciente se recupere”, disse o Dr. Roger Alvarez, especialista em pulmão do Sistema de Saúde da Universidade de Miami na Flórida, líder no esforço de usar óxido nítrico para manter os pacientes fora dos ventiladorespelo maior tempo possível.

Zachary Shemtob disse que estava “absolutamente aterrorizada”  quando lhe disseram que seu marido de 44 anos, David, precisava ser colocado em um ventilador na NYU Langone no mês passado depois de ter sido infectado pelo vírus.

“Precisando ser ventilado pode significar nunca sair do ventilador”, disse ele.

Shemtob disse que o hospital não forneceu nenhuma porcentagem de sobrevivência, mas ela teve a impressão de que era essencialmente uma troca de moedas. Ela olhou para as taxas somente depois que o marido estava respirando sozinho seis dias depois.

“Parece que uma troca de moedas foi generosa”, disse ele.

Mas Shemtob observou casos variam. O marido dela é relativamente jovem.

“David é a prova viva de que eles realmente podem salvar vidas e de quão incrivelmente importantes são”, disse Shemtob.

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