Michael Levitt, ganhador do Nobel e biofísico de Stanford, começou a analisar o número de casos de coronavírus COVID-19 em todo o mundo em janeiro e calculou corretamente que a China passaria pelo pior de seu surto de coronavírus muito antes de muitos especialistas em saúde preverem.

Agora ele prevê um resultado semelhante nos Estados Unidos e no resto do mundo.

Enquanto muitos epidemiologistas estão alertando sobre meses ou mesmo anos de perturbações sociais maciças e milhões de mortes, Levitt diz que os dados simplesmente não suportam um cenário tão terrível – especialmente em áreas onde existem medidas razoáveis ??de distanciamento social .

“O que precisamos é controlar o pânico”, disse ele. No grande esquema, “vamos ficar bem”.

Eis o que Levitt notou na China: em 31 de janeiro, o país teve 46 novas mortes devido ao novo coronavírus, em comparação com 42 novas mortes no dia anterior.

Embora o número de mortes diárias tenha aumentado, a taxa desse aumento começou a diminuir. Na sua opinião, o fato de novos casos serem identificados mais lentamente era mais revelador do que o número de novos casos em si. Foi um sinal precoce de que a trajetória do surto havia mudado.

Pense no surto como um carro correndo por uma estrada aberta, disse ele. Embora o carro ainda esteja ganhando velocidade, não está acelerando tão rapidamente quanto antes.

“Isso sugere que a taxa de aumento no número de mortes diminuirá ainda mais na próxima semana”, escreveu Levitt em um relatório enviado a amigos em 1º de fevereiro, amplamente compartilhado nas mídias sociais chinesas. E logo, ele previu, o número de mortes estaria diminuindo a cada dia.

Três semanas depois, Levitt disse ao China Daily News que a taxa de crescimento do vírus havia atingido o pico. Ele previu que o número total de casos confirmados de COVID-19 na China terminaria em cerca de 80.000, com cerca de 3.250 mortes.

Essa previsão mostrou-se extremamente precisa: em 16 de março, a China contava um total de 80.298 casos e 3.245 mortes – em um país de quase 1,4 bilhão de pessoas, onde aproximadamente 10 milhões morrem a cada ano. O número de pacientes recém-diagnosticados caiu para cerca de 25 por dia, sem casos de disseminação na comunidade desde quarta-feira.

Agora, Levitt, que recebeu o Prêmio Nobel de química de 2013 por desenvolver modelos complexos de sistemas químicos, está vendo pontos de virada semelhantes em outros países, mesmo aqueles que não instilaram as medidas draconianas de isolamento que a China fez.

Ele analisou dados de 78 países que relataram mais de 50 novas caixas de COVID-19 todos os dias e vê “sinais de recuperação” em muitas delas. Ele não está focando no número total de casos em um país, mas no número de novos casos identificados todos os dias – e, principalmente, na alteração desse número de um dia para o outro.

“Os números ainda são barulhentos, mas há sinais claros de crescimento lento”.

Na Coréia do Sul, por exemplo, novos casos confirmados estão sendo adicionados ao total do país todos os dias, mas a contagem diária caiu nas últimas semanas, permanecendo abaixo de 200. Isso sugere que o surto pode estar acabando.

No Irã , o número de casos COVID-19 recém-confirmados por dia permaneceu relativamente estável na semana passada, passando de 1.053 na segunda-feira passada para 1.028 no domingo. Embora ainda existam muitos casos novos, disse Levitt, o padrão sugere que o surto “já passou da metade do caminho”.

A Itália, por outro lado, parece que ainda está em alta. Nesse país, o número de casos confirmados recentemente aumentou na maioria dos dias da semana passada.

Em locais que conseguiram se recuperar de um surto inicial, as autoridades ainda precisam lidar com o fato de que o coronavírus pode retornar. A China está agora lutando para impedir que novas ondas de infecção cheguem a lugares onde o vírus está se espalhando fora de controle. Outros países são obrigados a enfrentar o mesmo problema.

Levitt reconhece que seus números são confusos e que o número oficial de casos em muitas áreas é muito baixo porque os testes são irregulares. Mas mesmo com dados incompletos, “um declínio consistente significa que há algum fator no trabalho que não é apenas ruído nos números”, disse ele.

Em outras palavras, desde que as razões para a contagem imprecisa de casos permaneçam as mesmas, ainda é útil compará-las de um dia para o outro.

A trajetória de mortes confirma suas descobertas, disse ele, uma vez que segue as mesmas tendências básicas dos novos casos confirmados. O mesmo acontece com os dados de surtos em ambientes confinados, como o do navio Diamond Princess. Das 3.711 pessoas a bordo, 712 foram infectadas e oito morreram.

Esse experimento não intencional na disseminação de coronavírus ajudará os pesquisadores a estimar o número de mortes que ocorreriam em uma população totalmente infectada, disse Levitt. Por exemplo, os dados da Diamond Princess permitiram estimar que a exposição ao novo coronavírus dobra o risco de uma pessoa morrer nos próximos dois meses. A maioria das pessoas tem um risco extremamente baixo de morte em um período de dois meses, de modo que o risco permanece extremamente baixo, mesmo quando duplicado.

Nicholas Reich, bioestatístico da Universidade de Massachusetts Amherst, disse que a análise é instigante, se nada mais.

“O tempo dirá se as previsões de Levitt estão corretas”, disse Reich. “Eu acho que ter uma ampla diversidade de especialistas trazendo suas perspectivas para a mesa ajudará os tomadores de decisão a tomar as decisões mais difíceis que enfrentarão nas próximas semanas e meses”.

Levitt disse que está sincronizado com aqueles que pedem medidas fortes para combater o surto. Os mandatos de distanciamento social são críticos – particularmente a proibição de grandes reuniões – porque o vírus é tão novo que a população não tem imunidade a ele e a vacina ainda está dentro de alguns meses . “Não é hora de sair para beber com seus amigos”, disse ele.

Ser vacinado contra a gripe também é importante, porque um surto de coronavírus que ocorre no meio de uma epidemia de gripe tem muito mais probabilidade de sobrecarregar hospitais e aumenta as chances de o coronavírus não ser detectado. Provavelmente esse foi um fator na Itália, um país com um forte movimento anti-vacina, disse ele.

Mas ele também culpa a mídia por causar pânico desnecessário, concentrando-se no aumento implacável do número acumulado de casos e destacando celebridades que contraem o vírus. Por outro lado, a gripe adoeceu 36 milhões de americanos desde setembro e matou cerca de 22.000, segundo o CDC, mas essas mortes não são relatadas em grande parte.

Levitt teme que as medidas de saúde pública que fecharam grandes áreas da economia possam causar sua própria catástrofe, já que a perda de empregos leva à pobreza e à desesperança. Repetidas vezes, os pesquisadores viram que as taxas de suicídio aumentam quando a economia cai .

O vírus pode crescer exponencialmente apenas quando não é detectado e ninguém age para controlá-lo, disse Levitt. Foi o que aconteceu na Coréia do Sul no mês passado, quando rompeu um culto fechado que se recusou a denunciar a doença.

“As pessoas precisam ser consideradas heróis por anunciar que têm esse vírus”, disse ele.

O objetivo precisa ser uma melhor detecção precoce – não apenas através de testes, mas talvez com a vigilância da temperatura corporal, que a China está implementando – e isolamento social imediato.

Embora a taxa de mortalidade por COVID-19 pareça ser significativamente mais alta que a da gripe, Levitt diz que, simplesmente, “não é o fim do mundo”.

“A situação real não é tão terrível quanto parece”, disse ele.

Loren Miller , médica e pesquisadora de doenças infecciosas do Instituto Lundquist de Inovação Biomédica do Harbor-UCLA Medical Center, disse que é prematuro tirar conclusões – róseas ou sombrias – sobre o curso da pandemia.

“Há muita incerteza no momento”, disse ele. “Na China, eles cortaram o mal pela raiz a tempo. Nos EUA, podemos ter ou não. Nós simplesmente não sabemos.

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